Moda

Conoce a Jess Ng, la diseñadora de moda convertida en entrenadora de muay thai enseñando a su comunidad a defenderse

Conoce a Jess Ng, la diseñadora de moda convertida en entrenadora de muay thai enseñando a su comunidad a defenderse

Al salir de la universidad, Jessica Ng consiguió un trabajo como diseñadora en Calvin Klein. Pero después de una década trabajando para la marca, decidió que era hora de trabajar en algo para ella. Terminó dejando la icónica compañía de moda y tomándose un año sabático del mundo corporativo.

Pero eso no significaba alejarse de la moda en su conjunto.

A lo largo de los años, Ng se había hecho un nombre como luchadora y diseñadora dentro de la escena muay thai de la ciudad de Nueva York. Si no sabes muay thai, es posible que no sepas que es un deporte llamativo. Pero cuando Ng comenzó a asistir a competencias locales de muay thai en 2008, el papel de la moda en el ring fue inmediatamente evidente para ella. Los luchadores de muay thai no solo se desviaron hacia colores, excepcionalmente corto shorts, pero también los personalizaron añadiéndoles toques íntimos como la bandera de su país o los nombres de sus familiares. No solo se mostraban los luchadores, tampoco; los entrenadores y sus asistentes también lucían chaquetas de esquinero personalizadas.

Sin embargo, conseguir este equipo a medida tomó un tiempo. “Mucha gente haría un pedido en Tailandia”, dice Ng. “Tomaría alrededor de tres meses enviarlo”. Al ver una oportunidad, Ng intervino y comenzó a tomar pedidos personalizados ella misma. Al principio, equilibró su trabajo secundario entre su trabajo diario en Calvin Klein y su propio entrenamiento de muay thai. Finalmente, en 2018, Ng se dirigió a Tailandia y Hong Kong para recorrer las fábricas y prepararse para lanzar su propia marca.

Pero casi inmediatamente después de su regreso a los Estados Unidos, llegó la pandemia. En ese momento, Ng acababa de asociarse con su compañera practicante de muay thai Hannah Ryu para lanzar Puntadas de zurdouna marca de estilo de vida activo cuyo nombre es un guiño a la postura zurda que Ng usos. Debutaron en enero de 2020, pero cuando llegó COVID, vieron que Southpaw Stitches necesitaba cambiar un poco de rumbo.

Al principio, la ciudad de Nueva York fue considerada como uno de los epicentros de la pandemia. Los trabajadores esenciales de la ciudad estaban entre los que corrían más riesgo. Para Ng, su vulnerabilidad golpeó cerca de casa. “Mi padre trabaja para el Servicio Postal de los Estados Unidos y tiene más de 60 años”, explica Ng. “Cuando llegó la pandemia, mucha gente estaba contrayendo COVID. Afortunadamente, no lo hizo, pero muchas personas tenían miedo de trabajar”.

Ng y su socia comercial, Hannah Ryu.

Cortesía de Jess Ng

Al ver cómo su padre continuaba trabajando en medio de una crisis viral, Ng tomó nota de la falta de equipo de protección personal y de apoyo para las comunidades de color en la ciudad de Nueva York. Southpaw Stitches no tardó mucho en pasar de diseñar ropa de muay thai a responder a las necesidades inmediatas de las comunidades.

“Tenemos amigos y familiares [who] trabajaba en mantenimiento, limpieza, en aeropuertos, residencias de ancianos”, recuerda Ng. “Así que obtuvimos toda nuestra materia prima y se la dimos a quien la quisiera. Elásticos, todas esas cosas. Pero entonces Ng, cuya experiencia en diseño era en ropa íntima, se dio cuenta de algo: «Las máquinas de moldeo que se usan para hacer máscaras N95 son esencialmente las mismas máquinas que usamos para moldear copas de sostenes y almohadillas de espuma».

Con ese conocimiento, Southpaw Stitches podría hacer más que regalar materia prima. Podría diseñar y fabricar máscaras a granel. Primero fueron máscaras antimicrobianas hechas de fibras de plata. Luego, cuando llegó el invierno, Ng notó que las noches más largas hacían que los repartidores fueran más vulnerables a los accidentes. “Decidimos tomar el material reflectante de nuestros pantalones cortos de lucha para hacer máscaras”, explica, para ayudar a que los repartidores tengan una mayor visibilidad.

“[Southpaw Stitches] se convirtió en una marca que le dio a la comunidad lo que necesitaba”, dice Ng. Las empresas a menudo hablan mucho de la boca para afuera para ayudar a sus comunidades o priorizar la diversidad; en muchos sentidos, se ha convertido en una casilla de verificación en una lista de tareas corporativas que no refleja ninguna acción más grande y significativa. Pero a medida que crece Southpaw Stitches, Ng no solo quiere empoderar a las personas para que tengan estilos de vida activos, sino también para que celebren sus propias identidades y las de los demás.

Es un gol muy cerca de casa para Ng. “Tuve mucha suerte de crecer donde cada uno de mis amigos hablaba un idioma diferente en casa”, dice el nativo de Queens, Nueva York. “Cuando te haces amigo de la gente, aprendes sobre diferentes comidas, cómo decir ‘gracias’, ‘cómo estás’ y ‘hola’ en diferentes idiomas a los padres y abuelos de cada uno… Aprendemos a ser empáticos con los demás otras culturas y diferentes personas”.

Ese compromiso con la empatía, de hecho, fundamenta la otra parte del trabajo de Ng. Mientras Southpaw Stitches fabricaba máscaras para responder a una parte de la crisis, otra necesitaba atención: en todo el país, los crímenes de odio contra las comunidades asiáticas fueron alcanzando niveles sin precedentes. En febrero pasado, Ng asistió a una Levántate contra el odio asiático protesta donde llevó un cartel de cartón que decía: Ama a nuestra gente como amas nuestra comida.

“Se trata de las contribuciones de inmigrantes y personas de color que han estado en este país”, dice Ng. La frase no tardó en volverse viral.

“No estoy allí para gritar, gritar y estar en el micrófono. Me presento para asegurarme de que otras personas estén seguras”, le dice Ng a Mic sobre su forma de pensar en las protestas. “No sé si ese es mi entrenamiento en muay thai o ser el mayor de mi familia. Siempre he crecido mira[ing] después de todos.”

Por supuesto, dada su estatura de 5 pies y una constitución delgada que la califica para la división de 99 a 100 libras a nivel internacional, Ng podría no ser la persona más grande en una protesta. Pero habiendo competido en muay thai durante más de una década, su experiencia como luchador es impresionante. Ha competido cuatro veces como miembro del equipo de EE. UU. por el Federación Internacional de Asociaciones de Muaythai (piense en ello como los Juegos Olímpicos de muay thai) y, en 2017, ganó el Campeonato Panamericano de IFMA para su categoría de peso.

“Definitivamente tengo mucha más confianza que otras personas cuando estoy ahí afuera”, dice Ng. “Entrenar todos estos años… ayuda cuando pasa algo y puedes defenderte sin pensar, porque se convierte en una reacción subconsciente”.

A medida que aumentaban los informes de ataques contra las comunidades asiáticas, Ng decidió aplicar su experiencia de manera más formal. Tras el asesinato de cristina yuna lee en febrero en el barrio chino de Manhattan, Ng se asoció con Vuela sobre el odiouna organización sin fines de lucro que apoya a las comunidades AAPI, para dirigir una clase de defensa personal en Two Bridges Muay Thai, un gimnasio cercano.

“Muchos participantes entraron a esa clase sintiéndose asustados y ansiosos por el aumento de los crímenes contra las mujeres asiáticas”, dijeron a Mic en un correo electrónico los copresidentes de Soar Over Hate, Michelle Tran y Kenji Jones. “Jessica transformó la energía y guió a la sala para encontrar su fuerza interior y confianza con habilidades tangibles y conciencia situacional”.

Desde entonces, Ng ha seguido impartiendo clases de defensa personal, que considera útiles tanto emocional como físicamente. Es un poco irónico considerando que Ng solía ser escéptica de las clases de defensa personal. «Siempre pensé… tomas una clase y no vas a noquear a nadie ni a sacarte un ojo ni nada por el estilo».

“Pero eso es porque vi clases de defensa personal que son como el combate cuerpo a cuerpo”, continúa Ng. Y claro, las clases que imparte ciertamente tocan el combate. Por ejemplo, Ng usa técnicas fundamentales de muay thai para enseñar a las personas cómo alejarse sin tropezarse, y se enfoca en golpear con la palma de la mano para que las personas no se lastimen al lanzar golpes con las manos desnudas. Pero también enseña habilidades más amplias, como cómo desarrollar conciencia situacional y qué hacer cuando eres un espectador. Uno de los co-instructores de Ng ha practicado el entrenamiento con armas durante más de 10 años, por lo que le enseña a las personas cómo usar cualquier cosa que puedan agarrar para su beneficio.

En última instancia, las clases de Ng tratan sobre el empoderamiento y la confrontación de décadas de manipulación de las comunidades asiáticas. Como ella explica, “La violencia que ha estado ocurriendo no es nada nuevo. Se ha envalentonado en los últimos años. … Todo esto nos sucede a nosotros y se espera que dividamos en compartimentos todas esas experiencias traumáticas”.

La respuesta a las clases de Ng ha sido tremenda, que Soar Over Hate’s Tran and Jones crédito a Ng por ser «una luchadora feroz y también una persona increíblemente compasiva, que dona constantemente su tiempo para ayudar a enseñar a otros cómo protegerse».

Si las personas a veces llegan a clase sintiéndose impotentes, dice Ng, “se van animadas. Se van apoyados”. Y la gran comunidad de la ciudad de Nueva York ha jugado un papel vital en la extensión de ese apoyo más allá del gimnasio. “Tenemos gente [in the food industry] eso solo aparecería en los seminarios, pondría una mesa afuera y alimentaría a todos de su propio bolsillo. La gente se pone en contacto con nosotros y entrega productos horneados para el seminario”, comparte Ng. “Donarían dinero para que todos puedan salir con una alarma de seguridad”.

Cualquiera que haya organizado aunque sea un evento puede dar fe de lo común que es el agotamiento en los espacios activistas. A pesar de que ya tenía varios trabajos, Ng se encontró diciendo que sí a todos los seminarios; una vez tuvo tres en 30 horas y como resultado se enfermó físicamente. Aprender que está bien tomarse un tiempo libre es algo en lo que todavía está trabajando. Pero por ahora, al menos puede confiar en ser una parte esencial de una comunidad que ayuda a cuidarse unos a otros.

“Nos vendemos dinero unos a otros como, ‘Yo pago el almuerzo. Yo pago la cena’”, dice Ng. Estas pequeñas acciones son increíblemente significativas para ella y forman la piedra angular de su trabajo. Como le dice a Mic: «El activismo no paga». Las personas que asisten a mítines, lideran eventos y se alimentan entre sí están haciendo eso y más, porque les importa. Para que este tipo de trabajo continúe, las personas deben apoyarse mutuamente, especialmente en los momentos en que el gobierno y los funcionarios locales no lo hacen.

“Siempre habrá tiempos difíciles y desafiantes”, dice Ng. “Pero al final del día, todos tenemos que hacer lo que creemos que es correcto y preocuparnos, no solo por los demás, sino también por el futuro”.