Alimento

El Banco de Alimentos de Houston cumple 40 años mientras la inseguridad alimentaria y la pobreza continúan disparándose

El Banco de Alimentos de Houston cumple 40 años mientras la inseguridad alimentaria y la pobreza continúan disparándose

En la mayoría de las tardes, largas filas de autos se envuelven alrededor de la Iglesia Bautista Bible Way Fellowship mientras los tejanos esperan su turno para recoger carne y productos agrícolas frescos, productos enlatados y otros artículos. de la despensa de alimentos de la iglesia del sureste de Houston. Muchos provienen de áreas cercanas donde una de cada cinco familias vive en la pobreza y el ingreso medio es solo dos tercios del área metropolitana de Houston, por lo que la demanda siempre es fuerte.

Pero, con las familias aún recuperándose de las pérdidas de empleo relacionadas con la pandemia y la inflación devorando las finanzas ya ajustadas, la demanda solo ha aumentado. Bible Way Fellowship apenas puede mantener los estantes llenos, ya que ayuda a cientos de familias cada día.

“Ha sido abrumador”, dijo Tomeka Brewster, directora de la despensa de alimentos de la iglesia. “Hemos visto un aumento masivo en la necesidad de alimentos”.

Bible Way Fellowship es una de las 1600 organizaciones benéficas y organizaciones locales que dependen del Banco de Alimentos de Houston, que ha recolectado, almacenado y distribuido alimentos para las familias pobres y en apuros de la región durante cuatro décadas, combatiendo el hambre y brindando una red de seguridad a través de auges, caídas y desastres Mientras el banco de alimentos cumple 40 años en funcionamiento, las líneas en Bible Way Fellowship muestran que la necesidad de la caridad apenas ha disminuido.

Tampoco tienen los desafíos. COVID-19 erosionó el ejército del banco de alimentos de 85,000 voluntarios, muchos de los cuales aún no han regresado. Mientras tanto, la demanda de servicios sigue siendo un 25 por ciento más alta que antes de la COVID, ya que los tejanos siguen dependiendo de la caridad para combatir la inflación vertiginosa que ha elevado los precios nacionales de los alimentos en más del 9 por ciento desde hace dos años.

“Yo no lo llamaría precario”, dijo Brian Greene, presidente y director ejecutivo del Banco de Alimentos de Houston. “Pero está apretado en este momento”.

Por supuesto, no es la primera vez que un banco de alimentos se enfrenta a agujeros presupuestarios, una demanda vertiginosa y la incertidumbre. Los últimos cinco años, que incluyeron un devastador huracán, una pandemia, una recesión y una caída del petróleo, han resultado particularmente difíciles. Pero, en todo caso, los últimos 40 años han demostrado que el Banco de Alimentos de Houston y las organizaciones benéficas que dependen de él, así como los trabajadores, voluntarios y donantes que lo apoyan, tienen poder de permanencia.

‘¿En un lugar como este?’

Los bancos de alimentos eran todavía una idea relativamente nueva a principios de la década de 1980, cuando David Williams llegó a Houston para trabajar en finanzas en Shell Oil. Williams, que entonces tenía 22 años, se ofreció como voluntaria en una organización religiosa local sin fines de lucro justo cuando las organizaciones benéficas debatían cómo abordar el problema del hambre en Texas. Su mejor respuesta fue juntar recursos y donaciones, estableciendo en 1982 lo que se convertiría en el Banco de Alimentos de Houston.

Un año después, Williams fue nombrado director de la organización. Tenía 23 años y no conocía a casi nadie en Texas. Los primeros años del Banco de Alimentos fueron difíciles, dijo, con preguntas sobre la supervisión, las licencias y los estándares de saneamiento, y el temor de que los grupos en su mayoría voluntarios pudieran distribuir alimentos en mal estado o vencidos. Tampoco había mucha motivación para abordar el problema del hambre en Houston, que disfrutaba de un auge petrolero mientras el resto del país luchaba contra una alta inflación y una profunda recesión, dijo Williams.

La cultura de Texas de “levántate por tus propios medios” se sumó al desafío. Mientras tanto, la Reaganomics del libre mercado y la filosofía de que el problema es el gobierno debilitaron la red de seguridad social, arraigando aún más una mentalidad de ir solo en el espíritu y la política económica de Estados Unidos, dijo.

“¿Por qué necesitamos un banco de alimentos en un lugar como este?”, recuerda haber escuchado.

Todavía tambaleándose, Williams y otros cruzados antipobreza argumentaron que los bancos de alimentos eran, en esencia, un enfoque del sector privado para un problema. “No involucra al gobierno, esto es entre la industria alimentaria, el sector privado y los voluntarios”, dijo a los detractores. “Y de repente había mucha gente que decía: ‘Esta es la respuesta: no necesitamos cupones de alimentos’”.

Desde su sede en una antigua tienda por departamentos en el noreste de Houston, el primer personal del Banco de Alimentos convenció a las estaciones de televisión locales para transmitir campañas de donación y crear conciencia sobre los problemas de hambre que enfrentan muchos de los 2.7 millones de residentes del condado de Harris.

Formaron asociaciones para recibir el exceso de alimentos de los restaurantes y fabricantes de alimentos locales. Compraron un autobús viejo y lo adornaron con pinturas de flores, «como en la familia Partridge», dijo Williams, refiriéndose a la comedia de situación de la década de 1970 con una banda familiar de rock and roll. Se convirtió en su principal medio de transporte de masas de, digamos, bolsas de papas fritas que no habían sido entregadas de la fábrica cercana de Frito Lay, o 60 000 pavos congelados que se habían conservado en un almacén durante dos años.

Fue un momento profético: la industria petrolera se derrumbó poco después, poniendo fin a la alta economía de Texas casi de la noche a la mañana y dejando a miles de habitantes de Houston en una situación desesperada, algunos por primera vez en la historia. Dos años después del colapso, el Banco de Alimentos de tres años y sus 10 empleados coordinaron la entrega de más de 3 millones de libras de alimentos y materiales, 10 veces el volumen de su año inaugural.

No fue suficiente. “Más personas pasan hambre a pesar de todos los esfuerzos”, decía un titular del Houston Chronicle de 1985. “’Nuevos pobres’ sobrecargando los programas locales de ayuda alimentaria”, rezaba otro titular en 1986, cuando el desempleo en Texas alcanzó niveles casi récord y el Banco de Alimentos desembolsó 7,5 millones de libras de alimentos, más que en los tres años anteriores combinados.

un salvavidas

El Banco de Alimentos ha jugado un papel crucial después de cada colapso económico o desastre natural desde entonces. A medida que otros 2 millones de personas se mudaron al condado de Harris, y a medida que se redujeron o redujeron los programas de bienestar social y pobreza, se ha mantenido como una de las partes más importantes de la red de seguridad local para los 18 condados a los que ahora sirve. Los líderes dicen que se han distribuido casi 2 mil millones de libras de artículos desde la creación del Banco de Alimentos en marzo de 1982.

Y ha sacado a muchos como Marcy Arbusto de la desesperación. La enfermera del hogar jubilada confió en el Banco de Alimentos después de que su hijo se enfermó y tuvo que vender su casa para cubrir las facturas del hospital hace unos años. “Fue mi salvavidas”, dijo el hombre de 70 años. “Porque lo perdí todo. No tenía dinero ni nada más”.

En septiembre de 2017, días después de que terminaran los aguaceros del huracán Harvey, el Banco de Alimentos distribuyó más de 22 millones de libras de alimentos y artículos de limpieza, tres veces su cantidad mensual normal, así como 42,350 libras de refrigerios a escolares, un aumento del 71 por ciento.

Los dos años posteriores a Harvey fueron difíciles. El apoyo financiero, incluido el dinero federal de recuperación de desastres, disminuyó en más de $81 millones para 2019, y el banco de alimentos enfrentó crecientes costos de reparación de edificios y seguros por parte de Harvey. Las necesidades de servicio disminuyeron a medida que avanzaba la reconstrucción de la tormenta, pero la demanda se mantuvo alta ya que el sureste de Texas fue azotado año tras año por tormentas tropicales e inundaciones que afectaron particularmente a las áreas de bajos ingresos.

Las condiciones apenas comenzaban a estabilizarse cuando llegó el COVID-19, que dejó a millones de personas sin trabajo de la noche a la mañana y, al igual que la caída del petróleo en la década de 1980, repentinamente sin saber cómo mantendrían la comida en la mesa. Con los voluntarios refugiados en casa, los funcionarios del Banco de Alimentos rápidamente comenzaron a reorganizar sus operaciones y procesos de entrega para poder atender a los necesitados donde estaban.

En el primer año de la pandemia, el banco de alimentos distribuyó 300 millones de libras de alimentos, un aumento del 85 por ciento con respecto al año anterior, y una bendición para personas como Irene Alvarez, de 71 años. La secretaria escolar jubilada se encuentra entre los cientos de personas que recurren a Bible Way Fellowship por alimentos cada mes, que distribuye a los vecinos que no tienen automóvil o que están demasiado ocupados con el trabajo o el cuidado de los niños para llegar a la despensa. Dijo que el hambre ha sido un problema más común en su vecindario cerca del aeropuerto Hobby desde la pandemia y no ha disminuido a medida que la inflación continúa aumentando.

“Todo es simplemente más caro”, dijo. “(Los precios) están creciendo cada vez más, y hay más gente necesitada”.

Greene, el presidente del Banco de Alimentos, dijo que espera que la pandemia, y la recesión que provocó de la noche a la mañana, haya cambiado el pensamiento de los estadounidenses sobre el hambre, la pobreza y la red de seguridad social. Él espera que haya resaltado la desigualdad sistémica que él cree que está en el centro de esos problemas.

A Greene le encantaría algún día quedarse sin trabajo y que el hambre sea una rareza tal que, como sucedió hace 40 años, los bancos de alimentos se sientan innecesarios para la mayoría de los habitantes de Houston. Él no ve que ese día llegue pronto. En cambio, se está preparando para el próximo desastre y las largas filas de tejanos que inevitablemente recurrirán a la Iglesia Bautista Bible Way Fellowship y otras despensas de alimentos locales en busca de ayuda.

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